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Descubren dos planetas gaseosos alrededor de una estrella como el Sol

La ciencia ciudadana es una forma de que el público colabore con los investigadores, y ahora son ellos los que descubren dos planetas gaseosos.  
 

Por Redacción

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Descubren dos planetas gaseosos alrededor de una estrella como el Sol Descubren dos planetas gaseosos alrededor de una estrella como el Sol

A sus siete años, a Miguel le encanta hablar con su padre, César Rubio, sobre los planetas y las estrellas, según dice de su hijo su padre, un mecánico de Pomona, California, que fabrica piezas para equipos de minería y generación de energía: "Intento ocuparme de eso".

César Rubio puede afirmar ahora que también ayudó a descubrir dos planetas gaseosos como uno de los 29.000 voluntarios que participan en Planet Hunters TESS, un proyecto científico para aficionados financiado por la NASA que busca pruebas de planetas más allá de nuestro sistema solar.

Hace poco informamos de que los científicos habían desvelado el inusual hallazgo de una supertierra orbitando una estrella fría, pero la "ciencia ciudadana" es una forma de que el público colabore con los investigadores.

Planetas gaseosos y la estrella HD 152843

 

Los dos exóticos planetas gaseosos descubiertos orbitan alrededor de una estrella a la que han llamado HD 152843, situada a unos 352 años luz. Este "Sol" tiene aproximadamente la misma masa que el nuestro, pero es 1,5 veces más grande y ligeramente más brillante.

En cuanto al primero de los dos planetas gaseosos, llamado planeta b, tiene el tamaño de Neptuno, es 3,4 veces mayor que la Tierra y su órbita dura unos 12 días.

El segundo se llama "planeta c", es 5,8 veces mayor que la Tierra y su período orbital oscila entre 19 y 35 días. En nuestro propio sistema solar, ambos planetas estarían dentro de la órbita de Mercurio, que es de unos 88 días.

Nora Eisner, estudiante de doctorado en astrofísica de la Universidad de Oxford (Reino Unido) y autora principal del estudio, declaró: "Estudiarlos juntos, ambos al mismo tiempo, es realmente interesante para acotar las teorías sobre cómo se forman y evolucionan los planetas a lo largo del tiempo."

TESS, la nave espacial de la NASA que descubre planetas gaseosos

 

TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite), es una nave espacial de la NASA lanzada en abril de 2018. El equipo de TESS ha identificado más de 100 exoplanetas y más de 2 mil 600 candidatos en espera de confirmación, entre los recientes dos planetas gaseosos.

Planet Hunters TESS, que se gestiona a través de la web Zooniverse comenzó en diciembre de 2018, poco después de que se hicieran públicos los primeros datos de TESS. 

Por su parte, los voluntarios comenzaron a observar los gráficos que muestran el brillo de diferentes estrellas a lo largo del tiempo y a analizar cuáles de ellas evidencian un breve descenso en el brillo de la estrella y luego un ascenso hasta el nivel original.

Esto es muy importante, porque puede ocurrir cuando un planeta cruza por delante de su estrella, bloqueando parte de la luz, un evento llamado "tránsito".

Por eso, el proyecto Planet Hunters comparte cada gráfico de brillo, llamado "curva de luz", con 15 voluntarios. El sitio web cuenta con un algoritmo que recopila todas las curvas de luz enviadas por los voluntarios y selecciona las que han marcado varias personas. 

A continuación, Nora Eisner y sus colegas examinan las curvas de luz mejor clasificadas y determinan cuáles serían buenas para el seguimiento científico.

Voluntarios TESS ayuda a identificar planetas gaseosos

 

Los voluntarios son de gran ayuda para identificar planetas gaseosos o cualquier tipo de planeta. Todo ello a pesar de que estamos en una era de sofisticadas técnicas informáticas como el aprendizaje automático.

Dado que los expertos no pueden entrenar perfectamente a los ordenadores para identificar las firmas de los posibles planetas, el ojo humano sigue siendo valioso. "Por eso se pierden tantos candidatos a exoplanetas y por eso la ciencia amateur es excelente", declaró Eisner.

En el caso de la estrella HD 152843, los científicos aficionados observaron un gráfico que mostraba su brillo durante un mes de observaciones del TESS. La curva de luz mostraba tres caídas distintas, lo que significa que al menos un planeta podría estar orbitando la estrella. Los 15 científicos observaron al menos dos tránsitos.

Los científicos observaron con precisión los dos planetas gaseosos cuando compararon los datos con sus modelos, estimando que dos tránsitos procedían del planeta interior y el otro de un segundo planeta exterior.

Para estar seguros de que las señales de tránsito proceden de planetas, en este caso los dos planetas gaseosos, y no de alguna otra fuente, como estrellas que se eclipsan entre sí, asteroides que pasan o los movimientos del propio TESS, los científicos necesitaban observar la estrella con un método diferente. 

Científicos aficionados utilizan el HARPS-N en telescopio español

 

Los científicos utilizaron un instrumento llamado HARPS-N (Buscador de Planetas de Alta Precisión Radial para el Hemisferio Norte) en el Telescopio Nazionale Galileo en La Palma, España, así como EXPRES (Espectrómetro de Extrema Precisión), un instrumento en el Observatorio Lowell en Flagstaff, Arizona, para confirmar los planetas gaseosos.

Tanto HARPS como EXPRES buscan la presencia de planetas examinando si la luz de la estrella se "tambalea" debido a los mundos que orbitan alrededor de su estrella. Esta técnica, denominada método de la velocidad radial, también permite a los científicos estimar la masa de un cuerpo celeste lejano.

Por el momento, los científicos no han podido obtener una señal lo suficientemente clara como para precisar las masas de los planetas, pero hay suficientes datos de velocidad radial para hacer estimaciones: unas 12 veces la de la Tierra para el planeta b y unas 28 veces para el planeta c.

Sus mediciones validan las señales que indican la presencia de mundos, pero se necesitan más datos para confirmar sus masas. Los científicos siguen observando el sistema planetario con HARPS-N y esperan tener pronto más información sobre los planetas.

Los planetas HD 152843 son demasiado calientes y gaseosos para albergar vida tal y como la conocemos, pero son valiosos de estudiar para que los científicos establezcan el rango de mundos posibles en nuestra galaxia.

Los científicos aficionados que clasificaron la curva de luz de HD 152843 como una posible fuente de planetas gaseosos, o no gaseosos en tránsito, y tres moderadores del foro de discusión Planet Hunters, fueron invitados a incluir sus nombres como coautores en el estudio que anuncia el descubrimiento de estos planetas.

Uno de los científicos ciudadanos es Alexander Hubert, estudiante universitario de matemáticas y latín en Würzburg (Alemania), que planea convertirse en profesor de secundaria, ha clasificado ya más de 10.000 curvas de luz a través de Planet Hunters TESS.

Por eso, Hubert dijo: "A veces lamento que en nuestra época tengamos que limitarnos a una, o quizá dos asignaturas, como en mi caso, el latín y las matemáticas", dijo Hubert. "Estoy muy agradecido por tener la oportunidad en Zooniverse de participar en algo diferente".


Elisabeth Baeten, de Lovaina (Bélgica), otra coautora del descubrimiento de los dos planetas gaseosos, y que trabaja en la administración de reaseguros, dice que ordenar las curvas de luz en el Planet Hunters TESS es "relajante".

En cuanto a César Rubio el nuevo estudio es su primera publicación científica por lo que señaló respecto al gran descubrimiento de los dos planetas gaseosos. "Siento que estoy contribuyendo, aunque sea una pequeña parte", y añadió: "Sobre todo la investigación científica, me satisface".

 

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